La Astronomía, puerta de entrada a la Energía Solar

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Hoy publicamos la primera de tres partes de una entrevista con el Dr. Jesús Antonio del Río Portilla, Director del Instituto de Energías Renovables de la UNAM, investigador formado en la Universidad más importante de América Latina, y en la que ha permanecido durante casi toda su vida académica excepto por un periodo de siete años.

En él, se aplica aquella famosa consigna del científico austriaco Sigmund Freud: “Infancia es Destino”; pues su acercamiento al mundo de la ciencia se originó siendo niño al frecuentar los “grandes y motivadores espectáculos astronómicos” que se reproducían en el memorable y hoy extinto Museo Tecnológico de la Comisión Federal de Electricidad, de Chapultepec.

En aquel reciento, el Dr. en Física por la UNAM, y miembro del Sistema Nacional de Investigadores con nivel III, descubrió que la ciencia sería su eje de estudios durante toda su formación académica.

Aunque la Astronomía atrapó su interés primero, el estudio de la Física y la Energía fueron las ciencias que lo llevaron a formarse como un académico que ha hecho contribuciones desde la investigación fundamental hasta el desarrollo tecnológico en los ámbitos de la termodinámica de procesos irreversibles, transporte en medios porosos, fotónica con nanoestructuras, sistemas complejos y fuentes renovables de energía.

El Dr. del Río ha publicado más de 100 trabajos de investigación en revistas de circulación internacional, más de 50 artículos de divulgación científica, ocho libros de divulgación y cuenta con más de 1000 citas. En el desarrollo tecnológico su trabajo académico lo ha conducido a ser autor de seis patentes, además de cuatro solicitudes de patentes y siete registros de programas de cómputo.

Dr. Antonio Del Río, Director Instituto de Energías Renovables, UNAM.

En su momento fue galardonado con la Medalla Gabino Barrera de la UNAM, y con el Premio Efraim Hernández Xolocotzin en Ciencias Exactas de la Universidad de Chapingo.

Hoy el Dr. Del Río, liderea a uno de los grupos de científicos más destacados que tiene el país en temas de Energías Renovables. En este su segundo periodo al frente de la Dirección del Instituto y en esta primera parte de la entrevista, nos comparte cómo fueron sus inicios en el mundo de la ciencia y su interés en los temas de energía renovable con un marcado énfasis en energía solar; nos ofrece también su visión sobre la Reforma Energética vigente desde el 2013, y el papel que tinen en ella las Energías Renovables y los Hidrocarburos.

Aquí la primera entrega de nuestra entrevista.

Pv-magazine México: ¿Cómo surge su interés por los temas de las Energías Renovables?

Dr. Del Río: Como en todos los niños que gustan ver la naturaleza y, en particular, a mí me ayudó a dedicarme a la ciencia por las conferencias que se daban en el antiguo Museo Tecnológico de la Comisión Federal de Electricidad de Chapultepec. Ahí daban platicas astrónomos como Arcadio Poveda, Manuel Peimbert, y muchos más. Todos daban sus conferencias porque les interesaban divulgar lo que investigaban.

Desde esa época me gustó este mundo y decidí estudiar física, y al ir entrando en ella me di cuenta de que no me gustaba tanto la astronomía, me gustaban algunas cosas un poco más aplicadas, que ayudaran un poco más rápido a la gente y entonces empecé a ver algo que se llamaba termodinámica y mecánica de fluidos y esto estaba más cercano a la gente.

Pv-magazine México: ¿Está hablando ya finales de su preparatoria?

Dr. Del Río: Sí y a principios de la facultad donde precisamente vi esas cosas. Ahí me di cuenta de que el aspecto fundamental en la física es también el estudio de la energía y cómo la usamos y entonces aquí empecé a trabajar en algunos temas de energía solar.

Pv-magazine México: ¿Cuál es ese momento?

Dr. Del Río: Cuando trabajé como docente en la Universidad Autónoma de Chapingo. De hecho, mi formación en la licenciatura fue en Mecánica Cuántica, materia sobra la cual realice mi tesis en la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional Autónoma de México. “Mecánica Cuántica de Sistemas No Inerciales” es el título de mi tesis, un documento de investigación totalmente teórico.

Algo que debo agradecer mucho a la Facultad de Ciencias es mi formación totalmente rigurosa en matemáticas y esto es básico porque cuando llego a Chapingo, me encuentro con el aspecto práctico, de cómo la ciencia física se puede utilizar en las comunidades rurales.

En Chapingo empecé a trabajar en la preparatoria agrícola y desde esa posición fuimos de los primeros que empezamos a publicar en revistas de circulación internacional.

Aquí fue donde inicié a estudiar cómo se mueve el agua por debajo de los suelos en la parte de mantos acuíferos y al mismo tiempo empecé a aplicar el secado solar, por ejemplo, para deshidratar la planta de la manzanilla.

Pv-magazine México: ¿En este momento tenía formado el concepto de las Energías Renovables?

Dr. Del Río: No estaba del todo bien formado, pero sí era algo que necesitábamos utilizar, que la energía fuera algo más “amigable” con el medio ambiente y en ese momento ya estábamos preocupados por la sustentabilidad. De hecho, tuve la oportunidad de ayudar a formar lo que fue la ingeniería en Agroecología.

Pv-magazine México: ¿Cuál fue su primer proyecto relacionado con energía solar?

Dr. Del Río: El Deshidratador Solar de la Flor de la Manzanilla para el poblado de Cuijingo, estado de México; este fue mi proyecto y después llegaron otros.

Al terminar mi doctorado, regreso a la Universidad Nacional, ya que me ofrecía mayores perspectivas para desarrollar investigación. Mi reincorporación a la UNAM fue en 1990, justo aquí en este Instituto que en aquel entonces era el Laboratorio de Energía Solar.

Pv-magazine México: ¿Cómo se gesta el Instituto de Energías Renovables?

Dr. Del Río: Los investigadores de este instituto que tienen mayor antigüedad son los fundadores, entre ellos están: Roberto Best, Isaac Pilatowsky, Manuel Martínez, ellos junto con otros son los primeros investigadores en el país, incluso en este Instituto se forma el primer grupo en energía solar de la República Mexicana; así fue como se consolidó el Laboratorio que en aquella época era parte del Instituto de Investigaciones en Materiales en colaboración con el Instituto de Ingeniería.

Hay que recordar que el Laboratorio de Energía Solar se fundó en 1985, pero su origen empezó por ahí del ’79, cuando tenía la categoría de Departamento. Ahí esta el germen del Instituto, que como tal se le conoce desde el 2013.

Pv-magazine México: En la percepción colectiva dentro del mundo de la energía en México, el Instituto da la impresión de que siempre ha tenido un bajo perfil ¿Está de acuerdo?

Dr. Del Río: No, esa es una percepción errónea.

Pv-magazine México: Pareciera que se escucha hablar más del Instituto de Electricidad y Energías Limpias, el INEEL.

Dr. Del Río: Bueno, recuerda que el INEEL es muy grande es una institución de centenares de investigadores.

Si revisamos los artículos científicos en lo que se llama ciencia, la UNAM siempre ha hecho mucho más que el INEEL; inclusive hoy en el Instituto de Energías Renovables somos más de 50 académicos y tenemos más productividad científica que el INEEL.

Pv-magazine México: ¿Por qué se decide transitar de Laboratorio a Instituto?

Dr. Del Río: La solidez académica que se había conquistado en el Laboratorio, por un lado, y por el otro, la necesidad que tenemos en México y en todo el planeta de propiciar la investigación en Energías Renovables, pero no sólo a nivel de investigación sino también a nivel del “uso” de las mismas.

Pv-magazine México: El Instituto se ha trazado objetivos muy claros en investigación en Energías Renovables y siendo la máxima institución en la materia ¿Estos objetivos los han hecho suyos el gobierno federal?

Dr. Del Río: Nosotros como investigadores como académicos sí tenemos claro los objetivos del Instituto, el gobierno los puede adoptar o no dependiendo de la política.

Pv-magazine México: Le formulo la pregunta porque al parecer hoy en día, en el inicio de este nuevo gobierno federal solo…

Dr. Del Río: …Hoy sólo hablan de petróleo. A nivel de la Secretaría de Energía (SENER) hoy sólo hablan de petróleo; pero en el primer foro consultivo del sector energía (pasado 28 de febrero), ya se habló de que sí se va a fomentar las energías limpias.

Es importante recordar que, al interior de la SENER, hay una Coordinación de Energías Renovables.

Pv-magazine México: Permítame insistir ¿El Instituto ha sido considerado por los recientes gobiernos federales? ¿Los han escuchado?

Dr. Del Río: Si ha habido acercamientos, si nos escuchan. Ahora, que adopten lo que decimos nosotros, no.

El hecho es que nuestras posiciones generalmente no van en concordancia con lo que ellos definen como política pública.

Pv-magazine México: ¿Por qué?

Dr. Del Río: Eso hay que preguntárselo a ellos, porque son ellos que definen la política pública en energía. Desde mi punto de vista no hay razón para que no adopten lo que decimos nosotros.

Pv-magazine México: Podrían adoptar algunas de las iniciativas del Instituto, de sus investigaciones.

Dr. Del Río: Insisto. Desde mi punto de vista no hay razón y no la hay desde cuestiones fundamentales.

Hoy me pueden decir: “es que el petróleo le va a dar dinero al país para dárselo a quienes menos tienen”, pues también las Energías Renovables pueden hacer eso y con menor inversión. Pero además la energía renovable y en particular la solar hoy es democrática, les llega a todos por igual.

Entonces yo no quiero decir las razones porque no las comprendo, no entiendo lo que ellos están haciendo, pero no entiendo desde las políticas públicas del pasado reciente.

La Reforma Energética fue dedica a cambiar la Constitución fundamentalmente para extraer petróleo lo más rápido posible. Hoy la política energética de seguir buscando yacimientos de petróleo para tener dinero nos va a tomar tres, cuatro o diez años cuando mucho y no nos va a permitir llevar energía a toda la gente.

Pv-magazine México: Hemos llegado al tema de la Reforma Energética ¿Cuál es su opinión al respecto?

Dr. Del Río: A ver: ¿Cuál fue la idea detrás de la Reforma Energética? Permitir que la inversión privada entrara a la explotación petrolera, ese fue el objetivo. Pero en ese momento no había razón para decir que sólo el petróleo sino también se abrió a las renovables. En ese entonces, la disponibilidad de tecnología y los precios ya bajos de las Energías Renovables, le ganaron a los hidrocarburos en los primeros tiempos tras la reforma.

La intencionalidad, desde mi punto de vista, era liberar la inversión privada en los hidrocarburos, pero lo que resultó es que la oferta de la tecnología en renovables y su disponibilidad ganaron porque ya estaban presentes en el mercado.

Pv-magazine México: ¿Cuáles fueron los actores que insistieron para que en la Reforma Energética fueran incorporadas las Energías Renovables?

Dr. Del Río: Fueron muchos: nosotros, el Instituto de Energías Renovables, el Instituto de Electricidad y Energías Limpias, la Asociación Nacional de Energía Solar, algunas asociaciones relacionadas con el tema de Cambio Climático; es decir, si había una comunidad preocupada que se manifestó y que no costo nada.

Aquí es importante mencionar lo siguiente: El hacer las transformaciones legales o de carácter regulatorio para que entraran las renovables fue totalmente de la mano del fomento a la inversión en hidrocarburos, no había razones para omitir a las renovables, mucho menos de mercado.

Hoy recuerdo que en uno de los primeros Consejos Consultivos en Energías Renovables de la SENER, la declaración del secretario de energía de aquella época dijo: “El número de empleos que generaron las renovables es cuatro veces de lo que esperábamos nosotros”; entonces también para ellos fue una sorpresa porque no habían contemplado esta situación, no tenían la real perspectiva de mercado.

Pv-magazine México: Históricamente ¿Se ha menospreciado el papel que pueden jugar las Energías Renovables?

Dr. Del Río: Sí, si hay menosprecio. ¿Por qué? Hay que ser claros: el petróleo tiene ventajas. Un barril de petróleo o un tanque de gasolina tiene la ventaja que te lo puedes llevar a cualquier sitio y lo puedes malbaratar, mal quemar o lo que se quiera hacer, esa facilidad no la tienen las renovables.

La densidad energética por peso, por masa es mayor en el petróleo por eso se desarrolló. Esta es una de las premisas, una de las razones por las cuales el petróleo se usa más fácilmente que las renovables.

Sin embargo, en este razonamiento no están contemplados los daños colaterales que producen los hidrocarburos y nunca lo hemos pagado, el petróleo sólo se contempla en su costo de extracción y distribución, pero nunca en los cambios que ocasiona en nuestro entorno.

Sí incorporáramos todos estos costos y se los adjudicáramos a toda persona que quema un litro de gasolina y le cargáramos lo que implica el costo no sólo de su extracción, refinación y distribución sino también el daño por la quema, entonces el costo le saldría mucho más caro.

Pv-magazine México: ¿Existe trabajo académico que nos reflejen estos costos?

Dr. Del Río: Sí, si lo hay y realizados por muchos académicos de varias partes del mundo.

Pv-magazine México: ¿Le está dando importancia el gobierno del Presidente López Obrador a las Energías Renovables?

Dr. Del Río: Yo quisiera que le diera más importancia, no voy a decir que no se le está dando, pero quisiera que le diera aún más. Las renovables nos presentan una ventaja: se pueden generar en el lugar donde se requiere la energía.

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